Skip to main content

A Message From President Chris Smalls

The founder and president of the ALU wants workers to know his long history of dedication to Amazon and the workers, what has brought him to be leading this campaign to build the first Amazon labor union in the country on behalf of all Amazon workers

,

Dear JFK8 Associates,

For those who may not know me, my name is Chris Smalls. I am the Interim President of the Amazon Labor Union. My roots with this company are deep. For the last 7 years, my life has been affected by Amazon, whether it was positive or negative. I didn’t just wake up one day and decide to unionize.

I was hired back in 2015 at the launch of EWR9 in Carteret, NJ. I was a picker and actually enjoyed it at first, becoming one of the best in the building. Before I knew it, I was promoted to Process Assistant for the same department within the first year. I was excited to see the operations from a different perspective. My mission was set: to do a great job and become a Level 4 once I hit my two-year mark. I was there when JFK8’s current general manager, Felipe Santos, started with the company. I was also there when Zachary Marc started. I worked for him from time to time when he would request to have me assist his night shift. I considered Zach to be a friend. On March 30th of 2020, after protesting how the company handled Covid-19 in the beginning of the pandemic, he called to terminate me over the phone.

To understand why I took a stand in 2020, you have to know my story starting in 2017. That year, I packed my life up and moved 200 miles away from my friends and family to open up BDL2 in Windsor, CT. Since I had the most seniority and had trained a lot of managers, I thought the path to promotion was clear. Sadly, I was mistaken. It was one of the worst experiences I’ve had with the company. I only received one interview for L4 the entire time, and within the year I was terminated for allegedly stealing two minutes of company time. After being out of work for six weeks I was reinstated when they realized that they had made a mistake: I never stole any time, to begin with. Upon my return I was given a final written warning, preventing me from transferring as I had intended to. I had seen that JFK8 was soon to be opening so, of course, I applied, but first I had to use the Ethics Hotline to open up an investigation of my wrongful termination. After a long, drawn- out process I was granted the transfer, but denied the ability to pick my shift as I had been previously promised. After being on Front Half Days for nearly 3 years, I was forced to take a 12 hour RT shift.

In 2018 I launched JKF8 under the impression that I would have a fresh start and the opportunity to move up quickly, especially considering it was a new building. Once again, I was snubbed from the beginning. According to my manager at the time, Amazon sent an email to management before my arrival smearing my reputation and warning that I was insubordinate. Because of this email, no other managers wanted to work with me, so I was placed with him. In the end, he told me I was the best Process Assistant he had ever worked with. Years later, he supports the union, and he and I are still great friends.

Unfortunately, as many of you might have experienced, he was moved to a new site. With my only real ally gone, things took a turn for the worse. When offered, I took Back Half Days on the promise that it would increase my chances of getting an L4 interview. I had been submitting applications the entire year using Amazon’s internal website. After being PA for almost 4 years, having worked 5 peak seasons, and many prime days, you would think I had more than enough experience. By the time I was let go in 2020, I had applied to become an L4 nearly 50 times. I was only interviewed twice.

Before Covid hit, my mental health was the worst it’s ever been. I planned to take Amazon’s offer to pay Associates to resign when I reached my 5th year. When the pandemic arrived at JFK8, I was told by upper management to keep it secret from the Tier 1 workers that somebody had tested positive. At this time, in mid-March of 2020, the break rooms had no cleaning, no real social distancing guidelines, we sat close to each other, and the blue Amazon-logo masks had not been distributed. This is when Zachary Marc comes back into the picture. On March 28th, Zach, who is now the Assistant GM of JFK8, told me to “just go home.” I was told I would still be paid, and I didn’t need to worry about anything. Two days passed and they still hadn’t informed any Tier 1 workers about their exposure to the virus. I knew I couldn’t stay silent. Together with other workers, I staged a walk out to demand they address Covid-19 in the building. That day, I was fired for

“violating quarantine policy.” To this day I have never received any documentation about the quarantine policy — a policy that wasn’t implemented until weeks after my firing. Even the HR reps are on record agreeing that I shouldn’t have lost my job. Believe it or not, unionizing Amazon was still not on my agenda. I just wanted to help inspire others to organize and demand Amazon do better. That same week, in a board meeting, Amazon’s former-CEO, Jeff Bezos, signed off on a smear campaign in which they would position me as the face of unionizing Amazon. He thought this would be a good idea because I was “not smart, or articulate.” He thought wrong.

I don’t have a vendetta against Amazon, they have one against me. My only intention has always been to make sure that everyone is taken care of and protected. I grew tired of seeing this company fail us. I grew tired of seeing good people come and go. Whatever you have heard about me, I’m writing this so you will know the truth. Not from the rumors Amazon spreads, but from me, firsthand. I encourage you to do your own research, just as Amazon tells you to. Better yet, come have a conversation with me. I’ve been outside of JFK8, every day, for eleven months and counting. I’m one of you still, although I no longer work inside the building. From Tier 1 to Tier 3, I know exactly how it feels. I know the good and bad days. I know the long commute on the bus from New Jersey, 3 hours each way. What else I know is that Amazon doesn’t keep its promises. Having a backbone and committing to one of their “principles” will get you terminated. Look on the walls of the warehouse and you will see “work hard, have fun, and make history.” For Amazon, that is a myth. But building the Amazon Labor Union has proven that their slogan can be true. It has been days of hard work, months of good fun, and years of making history. Look in the news, look on social media. Better yet, help us build this union and become a part of history. Amazon says to “Think Big.” Amazon has existed for 28 years in the U.S. without a union. If this isn’t thinking big, I don’t know what is.

If you like this article, please sign up for Snapshot, Portside's daily summary.

(One summary e-mail a day, you can change anytime, and Portside is always free.)

Amazon has spent millions on millions of dollars trying to stop the ALU. It would take only a fraction of that to pay every JFK8 worker $30/hour. It is easy to see why this has not happened yet. Amazon has always put profit over people. The Amazon Labor Union has never promised anything, but I can promise you this: we will fight for you. Unlike the company, we won’t have a system that writes you up or tells you to “just call the ERC.” The Union will give us power and the right to collective bargaining. Many of you may have questions about dues. Let me clear that up: as Interim President and a former Amazon employee, I promise not one single payment of dues will be taken until we have a contract with higher wages signed. If you’re worried about experience, please know that we have had lawyers guiding and supporting us who have worked for unions with millions of members. We have filed the most charges against Amazon in history, including a national settlement that gave us the right to occupy the break rooms, as you may have seen us do. These are just a few victories we have had during our journey. Amazon wants you to “vote no,” and it’s no wonder why. We’re asking that you vote yes. Vote yes for job security. Vote for friends who were fired. Vote to scrap the system that writes you up. Vote for keeping their hands off our cell phones, for a lack of accommodations, for 1 hour lunches and 20 mins breaks. Vote to bring back monthly VCP bonuses and stocks, as my Amazon veterans might remember. All of these things are possible and affordable. You make Amazon $638 million dollars a day! It’s time we get paid our fair share. If you ask me the real reason why I am so proud to be doing this with you all, it’s simple. It is because I care, and I believe that on March 30th, 2022 we, all together, will be on the right side of history.

Solidarity Forever,

Chris Smalls
President of the Amazon Labor Union

Un Mensaje del Presidente Chris Smalls

Queridos JFK8 Associates,

Para aquellos que no me conocen, mi nombre es Chris Smalls. Soy el presidente interino del Sindicato de Trabajadores de Amazon (Amazon Labor Union). Mis raíces con esta empresa son profundas. Durante los últimos 7 años, mi vida ha sido afectado por Amazon, que sea de forma positiva o negativa. No es que solo me desperté un día y decidí sindicalizar Amazon.

Me contrataron en 2015, en el lanzamiento de EWR9 en Carteret, NJ. Yo era un “picker” (recogedor) y realmente lo disfruté al principio, convirtiéndome en uno de los mejores en el edificio. Antes de darme cuenta, me avanzaron a Process Assistant (asistente de procesos ) para el mismo departamento durante el primer año. Estaba emocionado de ver las operaciones desde una perspectiva diferente. Mi misión estaba establecida: trabajar bien y convertirme en Nivel 4 al alcanzar dos años. Estuve allí cuando el actual gerente general de JFK8, Felipe Santos, comenzó con la empresa. También estuve allí cuando empezó Zachary Marc. Trabajé para él a veces, y él me pidió que lo ayudara en su turno de noche. Consideré a Zach como un amigo. El 30 de marzo de 2020, después de protestar la manera en que la empresa manejó el Covid-19 al comienzo de la pandemia, me llamó por teléfono para despedirme.

Para entender por qué tomé una posición en 2020, debe conocer mi historia a partir de 2017. Ese año, empaqué mi vida y me mudé a 200 millas de distancia de mis amigos y familiares para abrir BDL2 en Windsor, CT. Como yo tenía más tiempo con la empresa y había capacitado a muchos gerentes, pensé que el camino hacia la promoción estaba claro. Lamentablemente, me equivoqué. Fue una de las peores experiencias que he tenido con la empresa. Solo recibí una entrevista para L4 todo el tiempo, y dentro del año fui despedido, supuestamente por robar dos minutos del tiempo de la empresa. Después de estar sin trabajo durante seis semanas, me reincorporaron cuando se dieron cuenta de que habían cometido un error: nunca robé tiempo. A mi regreso me dieron una última advertencia por escrito, impidiéndome trasladarme como tenía previsto. Había visto que JFK8 pronto se abriría, así que, por supuesto, solicité trabajar allí, pero primero tuve que usar la línea directa de ética para abrir una investigación de mi despido injustificado. Después de un proceso largo y agotador, me concedieron la transferencia, pero me negaron la posibilidad de elegir mi turno como me habían prometido anteriormente. Después de estar en Front Half Days (medio día delantero) durante casi 3 años, me obligaron a tomar un RT (turno de tiempo reducido) de 12 horas.

En 2018 yo lancé JKF8 con la impresión de que tendría un nuevo comienzo y la oportunidad de ascender rápidamente, especialmente considerando que era un edificio nuevo. Una vez más, me impidieron desde el principio. Según mi gerente en ese momento, Amazon envió un correo electrónico a la gerencia antes de mi llegada manchando mi reputación y advirtiendo que era un insubordinado. Debido a este correo electrónico, ningún otro gerente quería trabajar conmigo, así que me asignaron a él. Al final, me dijo que yo era el mejor asistente de procesos con el que había trabajado. Años después, él apoya al sindicato, y él y yo seguimos siendo grandes amigos.

Desafortunadamente, como muchos de ustedes habrán experimentado, él fue trasladado a un nuevo sitio. Sin mi único aliado real, las cosas empeoraron. Cuando me ofrecieron, acepté Back Half Days (medio días atrás) con la promesa de que aumentaría mis posibilidades de obtener una entrevista de L4. Estuve enviando solicitudes todo el año usando el sitio web interno de Amazon. Después de ser PA durante casi 4 años, haber trabajado en 5 temporadas altas y muchos días de Prime, uno supondría que yo tenía más que suficiente experiencia. Cuando me despidieron en 2020, yo había solicitado convertirme en L4 casi 50 veces. Solo me entrevistaron dos veces.

Antes de que llegara el covid, mi salud mental era la peor de mi vida. Planeé aceptar la oferta de Amazon de pagar a los Asociados para que renuncien cuando llegue a mi quinto año. Cuando la pandemia llegó a JFK8, la alta gerencia me dirigió mantener en secreto a los trabajadores de Nivel 1 que alguien había dado positivo. En este momento, a mediados de marzo de 2020, las salas de descanso no tenían limpieza, no había distanciamiento social, nos sentábamos cerca uno del otro y no se habían distribuido las máscaras azules con el logotipo de Amazon. Aquí es cuando Zachary Marc vuelve a entrar en escena. El 28 de marzo, Zach, quien ahora es el asistente del gerente general de JFK8, me dijo “vete a casa.” Me dijeron que todavía me pagarían y que no tenía que preocuparme por nada. Pasaron dos días y todavía no habían informado a ningún trabajador de Nivel 1 sobre su exposición al virus. Sabía que no podía permanecer en silencio. Junto con otros trabajadores, empecé una marcha para exigir una respuesta adecuada al Covid-19 en el edificio. Ese día me despidieron por “violar la política de cuarentena.” Hasta este día, yo nunca he recibido ninguna documentación sobre las reglas de cuarentena — reglas que fueron solo administradas después de mi despido. Hasta los representantes de recursos humanos tienen archivado que no están de acuerdo con mi despido. Aunque no lo creas, formar un sindicato en Amazon todavía no era parte de mis planes. Yo solo quiero inspirar a otros a organizar y demandar a Amazon que sea mejor. Esa misma semana, en una reunión de ejecutivos, el anterior director ejecutivo Jeff Bezos formó una campaña en donde me posicionaron como la cara detrás de los esfuerzos sindicales para Amazon. El pensó que sería buena idea porque según él, “no soy ni inteligente ni articular”. El pensó mal.

Yo no tengo ninguna vendetta contra Amazon, ellos lo tienen contra mi. Mi única intención siempre ha sido asegurarme que todos estuvieran cuidados y protegidos. Me canse de seguir viendo la empresa follándonos. Me canse de ver a gente buena entrar y salir. Lo que hayas escuchado sobre mí, te escribo hoy para que sepas la verdad. No sobre los rumores que Amazon riega, sino por mi, de primera mano. Te animo a que hagas tu propia investigación, así como te anima Amazon que hagas. Mejor, ven a tener una conversación conmigo. Yo he estado fuera de JFK8 todos los días por once meses y contando. Soy uno de ustedes todavía, a pesar de que no trabajo dentro del edificio. De nivel uno a nivel tres, yo conozco exactamente cómo se siente. Conozco los días buenos y los malos. Conozco el largo viaje en autobús desde Nueva Jersey, 3 horas de camino cada vuelta. Lo que más conozco es que Amazon no cumple sus promesas. Teniendo el carácter y compromiso como dicen sus “principios” resulta en tu despedida. Mira las paredes del almacén y verás “trabaja duro, diviértete, y haz historia”. Para Amazon, eso es solo un dicho. Formando el Amazon Labor Union le ha puesto sentido al dicho. Han sido días de trabajo duro, meses de diversión, y años haciendo historia. Mira las noticias, mira por las redes sociales. Mejor, ayúdanos a formar este sindicato que será parte de la historia. Amazon dice que, “pienses en grande”. Amazon ha existido por 28 años, si esto no es pensar grande no se que lo es.

Amazon ha gastado millones tras millones de dólares para parar al ALU. Solo toma una porción de ese dinero para que cada empleado gane $30 dólares por hora. Es fácil ver por qué no lo han garantizado. Amazon siempre ha puesto sus ganancias sobre sus empleados. Amazon Labor Union nunca ha prometido nada, pero si te puedo prometer esto: que pelearemos por tí. No tendremos un sistema que te de un reportaje o te mande a “llamar al ERC” como lo hace ahora Amazon. El sindicato nos dará el poder y el derecho para negociar colectivamente. Muchos de ustedes tienen preguntas sobre las cuotas. Déjame aclararte esto: como presidente provisional y anterior empleado de Amazon, te prometo que ningún solo pago en cuotas será colectado hasta que tengamos el primer contrato con un salario más alto firmado. Si estás preocupado/a sobre la experiencia, déjame decirte que tenemos abogados que nos han estado ayudando y han trabajado con sindicatos con millones de miembros. Hemos presentado cargos contra Amazon más que cualquiera en la historia incluyendo el asentamiento nacional que nos da el derecho de ocupar las cafeterías como has visto. Son solo unas de las pocas victorias que ha cumplido la unión. Amazon te manda a “votar no” y no cabe duda porque te lo piden. Te invitamos a votar si. Vota si por seguridad del trabajo. Vota si por tus amigos que fueron despedidos. Vota contra el sistema que te escribe reportajes. Vota contra las manos de Amazon en tu celular. Vota contra la falta de acomodación. Vota por dos descansos de 20 minutos y almuerzos de una hora pagados. Vota por el regreso de bonos VCP y acciones de la empresa, como mis veteranos de Amazon tal vez recuerden. Todas estas cosas son accesibles y posibles. ¡Tú le haces $638 millones de dólares al día! Es hora de que nos paguen lo que es justo. Si me preguntas porque hago todo esto con ustedes, la respuesta es simple es porque me importa y yo creo que en Marzo 30, 2022 todos, unidos, estaremos en el momento correcto de historia.

Solidaridad por Siempre,

Chris Smalls

Presidente del Amazon Labor Union